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Décès de Kenichi Yamamoto, l’homme qui a cru au moteur Wankel

Déposé par dans 27/01/2018 – 13 01 54 01541Pas de commentaire

Kenichi Yamamoto, ex-président du groupe Mazda, est décédé le mois denier à l'âge de 95 ans. Jeune ingénieur, il avait été chargé, dans les années '60, de diriger les "47 samouraïs", une équipe destinée à développer le moteur Wankel.  Il deviendra directeur du service Recherches et Développement puis en 1984, PDG du groupe Mazda Motor Company.

Il s'acharnera à améliorer le moteur inventé par l'ingénieur allemand Félix Wankel et réussira là où des marques telles que Citroën, Mercedes et NSU ont abandonné. Toyo Kogyo, constructeur des Mazda, pris un énorme risque avec ce moteur qui devait contribuer à la notoriété, aux finances et à l'indépendance de la marque.

En 1963, le Wankel est suffisamment fiable pour équipé le joli coupé Cosmo, présenté au Tokyo Motor Show puis à travers tout le Japon. La marque équipera différents modèles trop gourmands en carburant, chose étonnante pour un moteur plus léger et disposant de moins de pièces mobiles qu'un moteur traditionnel. Le choc pétrolier, au début des années '70, failli bien mener la marque à la faillite. Heureusement pour Mazda, Kenichi Yamamoto et son équipe trouvèrent le moyen de rendre de Wankel plus économique et le coupé RX-7 fut un grand succès commercial. Succès qui s'éroda au fil des ans et se termina avec la mise à la retraite de la RX-8 produite de 2003 à 2012. En tout, plus de un million huit cent mille voitures ont été équipées d'un moteur rotatif Wankel.

Dès 1968, des Cosmo Sport 110S s'illustrèrent dans différentes courses telles que le Marathon de la Route ou les 24 heures de Spa-Francorchamps, le manque de fiabilité du moteur les privant souvent du résultat final. Il faudra attendre 1991 pour que Mazda entre dans les annales de la course avec ses victoires aux 24 Heures du Mans et aux 24 Heures de Spa Francorchamps. La dernière victoire d'une Mazda à moteur rotatif aura lieu aux 24 Heures de Daytona 2010 en catégorie GT, grâce à un tri-rotors de 2 litres et de... 450cv!

Kenichi Yamamoto sera aussi un important acteur dans l'implantation de Mazda aux USA et de la création de l'usine d'assemblage à Flat Rock au MIchigan. C'est également en visant le marché US qu'il commercialisera la MX-5 Miata...

Jacques Bougnet

Crédit photos: Mazda Motor Corporation

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